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Il cervello umano può percepire il campo magnetico terrestre!

by Monica
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Il campo magnetico che abbraccia il nostro pianeta, funge da bussola per la navigazione o l’orientamento di molte specie animali. Uccelli migratori, tartarughe marine e alcuni tipi di batteri sono tra le specie che hanno questo sistema di navigazione integrato.

Anche l’uomo percepisce il campo magnetico

 Secondo un nuovo studio, anche l’uomo può percepire il campo magnetico terrestre. Lo studio, pubblicato il 18 marzo sulla rivista “eNeuro” , fornisce la prima prova diretta fornita dalle scansioni cerebrali, che gli esseri umani possono usare questa capacità, probabilmente attraverso particelle magnetiche sparse nel cervello.

La capacità di rilevare il campo magnetico, chiamata magnetoreception, è stata suggerita per la prima volta negli anni ’80. Ma successivi studi sul cervello, a partire dagli anni ’90, non hanno trovato prove di tale capacità. Con l’accesso a nuove tecniche di analisi dei dati, un gruppo internazionale di ricercatori ha deciso di verificarlo.

Manipolazione del campo magnetico

Per studiare se l’uomo possa percepire il campo magnetico, a 34 adulti è stato chiesto di sedersi in una “camera di prova oscura” adornata con grandi bobine quadrate. Correnti elettriche viaggiavano attraverso le bobine, cambiando il campo magnetico nella camera.

L’intensità di questo campo magnetico era all’incirca uguale a quella che circonda il nostro pianeta, ha detto l’autrice dello studio principale Connie Wang, una studentessa al California Institute of Technology. Per fare un confronto, è circa 100.000 volte più debole di quelli creati dalle macchine di risonanza magnetica, ha osservato Wang.

Ai partecipanti è stato detto di rilassarsi e chiudere gli occhi mentre i ricercatori hanno manipolato il campo magnetico intorno a loro. Durante l’esperimento, le macchine elettroencefalogramma (EEG) hanno misurato un tipo di onda cerebrale chiamata onda alfa. È noto che le onde alfa diminuiscono di ampiezza quando il cervello capta un segnale, che si tratti di vista, suono … o qualcosa di magnetico.

Le scansioni celebrali

Dei 34 partecipanti, le scansioni cerebrali di quattro individui hanno mostrato forti reazioni a un cambiamento nel campo magnetico: uno spostamento da nord-est a nord-ovest. Questo spostamento sarebbe lo stesso di una persona fuori dalla camera che sposta rapidamente la testa da sinistra a destra, eccetto che la testa si muove attraverso il campo magnetico statico piuttosto che il campo che si muove intorno ad esso.

Nei quattro individui, le onde cerebrali alfa sono diminuite in ampiezza fino al 60 percento. Ma hanno risposto solo quando il campo si è spostato da nord-est a nord-ovest, non nella direzione opposta.

“Non ci aspettavamo una risposta asimmetrica”, ha detto Wang a Live Science. Anche se non è chiaro perché sia ​​successo, i ricercatori pensano che potrebbe essere qualcosa di unico per gli individui, proprio come alcune persone sono destrorse e mancine.

Diversi partecipanti hanno anche avuto una forte risposta a un’altra serie di esperimenti che hanno spostato la pendenza del campo, il che sarebbe ciò che accadrebbe se viaggiasse tra gli emisferi settentrionale e meridionale.

Per garantire che i risultati non fossero un colpo di fortuna, i soccorritori dello studio sono stati riesaminati alcune settimane più tardi e i risultati sono stati vere. Stuart Gilder, professore di geofisica presso l’Università Ludwig-Maximilian di Monaco di Baviera che non faceva parte del nuovo studio, ha affermato che i risultati ripetuti hanno reso lo studio convincente.

Gilder disse che non vedeva la scoperta che la maggior parte delle persone non poteva percepire il campo magnetico come un conteggio rispetto allo studio, perché l’abilità poteva essere espressa in modo diverso nei diversi cervelli.”Alcune persone sono davvero brave in arte e alcune persone sono davvero brave in matematica”, ha detto Gilder a Live Science. Gli organi non “devono comportarsi o reagire nello stesso modo”.

Tuttavia, lo studio solleva alcune domande aggiuntive, ha osservato. Ad esempio, come la gente percepirebbe il campo se fosse stato sdraiato o il campo magnetico si fosse mosso più lentamente?

La magnetoreception come abilità

Non è chiaro il motivo per cui alcuni umani sembrano essere capaci di magnetoreception, ma in teoria, l’abilità può aiutare con l’orientamento, o essere un residuo di un’abilità che si è evoluta presto per aiutare le creature  anche gli antichi cacciatori-raccoglitori, a navigare. “Molti animali usano il campo magnetico terrestre per la navigazione”, ha detto Wang a Live Science. “C’è una così vasta gamma di creature che ha questo senso che pensiamo che gli umani, almeno, abbiano qualche residuo di questo senso, anche se non lo usiamo più così tanto nella nostra vita quotidiana”.

E restano molte domande sulla magnetoreception in generale, come il modo in cui funziona. In effetti, gli scienziati hanno capito come funziona la magnetoreception in un solo tipo di creatura: un tipo di batterio chiamato batteri magnetotattici. Questi microbi migrano lungo le linee di campo del campo magnetico del nostro pianeta usando particelle magnetiche chiamate magnetite (Fe3O4).

Queste particelle di magnetite sono note per esistere nel cervello umano da decenni – e furono scoperte per la prima volta da Joseph Kirschvink, un professore di geobiologia al Caltech, che è l’autore principale del nuovo studio. Inoltre, uno studio pubblicato nell’agosto 2018 nella rivista Scientific Reports del gruppo di Gilder ha scoperto che queste particelle magnetiche erano sparse in tutto il cervello umano. La loro diffusa presenza nel cervello ha suggerito che le particelle probabilmente servivano a qualche tipo di scopo biologico.

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