Un nuovo studio condotto dalla University of Washington School of Medicine e pubblicato su Nature Neuroscience, fornisce la prova che SARS-CoV-2 – l’agente patogeno alla base della malattia COVID19  può entrare nel cervello dei topi, proprio come molti altri virus prima di esso.

Secondo i ricercatori,  la proteina spike S1 di SARS-CoV-2, (con l’aiuto delle sue “braccia rosse” rappresentate nelle immagini che vediamo on- line), è in grado di attraversare comodamente la barriera emato-encefalica causando una serie di reazioni tossiche all’interno del tessuto celebrale.

Infezione e barriera emato-encefalica

L” autore della scoperta è William A. Banks, un ricercatore di lunga data della barriera emato-encefalica in relazione ad Alzheimer, obesità, diabete e HIV. Nello studio, Banks ha notato anche che gp120 (la proteina legante dell’HIV-1) funziona in modo molto simile alla proteina spike S1.

“Sappiamo che quando si ha l’infezione COVID si hanno problemi di respirazione e questo perché c’è un’infezione nel polmone, ma un’ulteriore spiegazione è che il virus entra nei centri respiratori del cervello e causa problemi anche lì”.

Uomini più a rischio delle donne

Gli esperimenti hanno anche dimostrato che gli uomini hanno maggiori probabilità di sviluppare malattie gravi rispetto alle donne. Questa differenza è causata dal trasporto più veloce della proteina spike S1 ​​nel bulbo olfattivo e nei reni.

Secondo Banks, questa scoperta parla chiaramente perché molti effetti del virus  potrebbero essere accentuati e durare per molto tempo. Anche se COVID19 é principalmente una malattia respiratoria, i pazienti spesso sperimentano problemi neurologici tra cui mal di testa, delirio, disfunzione cognitiva, vertigini, affaticamento e perdita dell’olfatto. Secondo i dati a disposizione, la malattia può anche indurre i pazienti a soffrire di ictus e altre neuropatologie.

Danni ai vasi sanguigni

Un altro studio approfondito su come COVID-19 colpisce il cervello di un paziente è stato portato a termine dai i ricercatori del National Institutes of Health (NIH).

Abbiamo scoperto che il cervello dei pazienti che contraggono l’infezione da SARS-CoV-2 può essere suscettibile al danno microvascolare dei vasi sanguigni. I nostri risultati suggeriscono che ciò potrebbe essere causato dalla risposta infiammatoria del corpo al virus, ha detto Avindra Nath, direttore clinico presso il National Institute of Neurological Disorders and Stroke ( NINDS ) del NIH.

Ci auguriamo che questi risultati aiuteranno i medici a comprendere l’intero spettro di problemi che i pazienti potrebbero soffrire, in modo da poter trovare trattamenti migliori”

I risultati dello studio

In questo studio del NIH i ricercatori hanno condotto un esame approfondito di campioni di tessuto cerebrale di 19 pazienti deceduti dopo aver sperimentato COVID-19 tra marzo e luglio 2020.

I campioni di 16 pazienti sono stati forniti dall’Ufficio del capo medico legale di New York City, mentre gli altri 3 casi sono stati forniti dal dipartimento di patologia dell’Università dell’Iowa College of Medicine, Iowa City.

“I pazienti sono morti in una vasta gamma di età, dai 5 ai 73 anni. Sono morti da poche ore a due mesi dopo aver segnalato i sintomi. Molti pazienti presentavano uno o più fattori di rischio, inclusi diabete, obesità e malattie cardiovascolari. Otto dei pazienti sono stati trovati morti a casa o in ambienti pubblici. Altri tre pazienti sono crollati e sono morti improvvisamente”.

I ricercatori hanno utilizzato uno scanner per la risonanza magnetica ad alta potenza che è da 4 a 10 volte più sensibile della maggior parte degli scanner MRI, per esaminare i campioni dei bulbi olfattivi e del tronco cerebrale di ciascun paziente. Si ritiene che queste regioni siano altamente suscettibili al COVID-19. Le scansioni hanno rivelato che entrambe le regioni avevano un’abbondanza di punti luminosi, chiamati iperintensità, che spesso indicano infiammazione, e macchie scure, chiamate ipointensità, che rappresentano il sanguinamento.

Gli studiosi hanno quindi utilizzato le scansioni come guida per esaminare i punti luminosi grazie alla distanza ravvicinata fornita dal microscopio. Hanno scoperto che i punti luminosi contenevano vasi sanguigni più sottili del normale e che a volte perdevano proteine ​​del sangue, come il fibrinogeno, nel cervello. Questo sembrava innescare una reazione immunitaria. Le macchie erano circondate da cellule T del sangue e dalle cellule immunitarie del cervello. Al contrario invece le macchie scure contenevano vasi sanguigni coagulati che perdevano ma nessuna risposta immunitaria.

“Siamo rimasti completamente sorpresi. In origine, ci aspettavamo di vedere danni causati dalla mancanza di ossigeno. Invece, abbiamo visto aree multifocali di danno che di solito è associato a ictus e malattie neuroinfiammatorie “

Infine, i ricercatori non hanno visto segni di infezione nei campioni di tessuto cerebrale anche se hanno utilizzato diversi metodi per rilevare materiale genetico o proteine ​​da SARS-CoV-2.

di Monica Ellini