Home cambiamento climatico Le massicce collisioni tettoniche ai tropici potrebbero aver causato le ultime tre grandi ere glaciali della Terra

Le massicce collisioni tettoniche ai tropici potrebbero aver causato le ultime tre grandi ere glaciali della Terra

by Monica
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Prima di ciascuna di queste ere glaciali, nuove scoperte di ricerche, collisioni tra continenti e archi isolani costruivano lunghe catene montuose alle latitudini tropicali.

 Queste montagne potrebbero aver preparato il terreno per un clima freddo: man mano che si erodevano nei mari, avrebbero alterato la chimica dell’oceano in modo che potesse assorbire più carbonio dall’atmosfera. Poiché il carbonio atmosferico intrappola il calore, meno carbonio nei cieli si traduce in temperature più fredde, consentendo la formazione di calotte glaciali e ghiacciai.

Questo potrebbe fornire un semplice processo tettonico che spiega come la Terra entra ed esce dai periodi glaciali“, ha detto il co-autore dello studio Oliver Jagoutz, professore di geologia presso il Massachusetts Institute of Technology.

Tre periodi glaciali

Durante l’era Fanerozoica, che copre gli ultimi 540 milioni di anni, la Terra è stata priva di ghiaccio il 75% delle volte, anche ai poli Nord e Sud. Ma il pianeta ha anche visto tre periodi glaciali, o glaciazioni, quando esistevano almeno alcune lastre di ghiaccio permanenti. Il primo era nel tardo periodo Ordoviciano, da 455 milioni a 440 milioni di anni fa, quando i primi pesci a bocca aperta si stavano evolvendo. Il secondo era nel Permo-carbonifero, da 335 milioni a 280 milioni di anni fa, l’era degli anfibi e dei bizzarri rettili simili ai mammiferi come il dimetrodonte.

L’ultima era glaciale è in corso. Tutto iniziò circa 35 milioni di anni fa, quando si formarono i ghiacci antartici dei tempi moderni.

Come riportato da Jagoutz a Live Science, I piccoli progressi glaciali, come l’era glaciale che si è conclusa circa 11.700 anni fa, non sono oggetto di questo studio. Brevi progressi e ritiri dei ghiacciai si sono verificati a causa delle variazioni nell’orbita terrestre che ridistribuiscono il calore del sole.

Jagoutz e i suoi colleghi ritengono che “qualcosa di insolito” sia rappresentato dalla formazione di catene montuose nei tropici.A prima vista potrebbe sembrare strano che le montagne tropicali possano creare un’era glaciale. Ma l’atmosfera, gli oceani e la terra sono tutti collegati. La crosta continentale è ricca di minerali silicati. Quando queste rocce pesanti di silicato si corrodono e si dissolvono negli oceani, rendono l’acqua di mare più alcalina o di base. L’anidride carbonica dall’atmosfera si dissolve facilmente in questa acqua di mare alcalina. Più è alcalino, più carbonio può reggere l’oceano.

Attualmente, l’uso umano dei combustibili fossili sta superando la capacità dell’oceano di trattenere il carbonio. Negli ultimi 200 anni, l’acqua di mare è diventata il 30 percento più acida. Milioni di anni fa, enormi eventi di costruzione di montagne potevano aver fatto esattamente il contrario, rendendo l’oceano più alcalino. Le montagne tropicali, in particolare, avrebbero svolto il lavoro in modo efficiente. I tropici sono umidi, quindi l’erosione avviene rapidamente e le rocce sollevate dalla tettonica tropicale sono ricche di magnesio e calcio facilmente solubili.

L’idea che l’erosione tropicale avrebbe potuto influenzare il clima non era nuova, ma Jagoutz e il suo team furono i primi a raccogliere un database di tutte le registrazioni geologiche di queste importanti collisioni tettoniche e confrontarle con l’inizio delle ere glaciali. Hanno scoperto che oltre il Fanerozoico, la lunghezza delle aree di collisione attive tra placche oceaniche e continentali – chiamate “suture” – variava da zero a 18.640 miglia (30.000 chilometri). Ognuna delle principali ere glaciali è stata preceduta da un picco nella lunghezza di queste collisioni attive nei tropici, quando le suture erano comprese tra 6.214 miglia e 18.640 miglia (10.000 e 30.000 km) di lunghezza.

“Ogni volta che hai avuto un’età glaciale, hai avuto una maggiore lunghezza della zona di sutura nei tropici”, ha detto Jagoutz.

Antiche collisioni

Le tracce geologiche lasciate da queste antiche collisioni sono chiamate ofioliti, che sono rocce oceaniche e vulcaniche spinte sulla crosta continentale. I ricercatori non hanno visto nessuno di questi estremi ofioliti in tempi in cui la Terra non era ghiacciata. Ed erano le ofioliti nei tropici, o regioni a meno di 20 gradi di latitudine, che sembravano avere importanza per il raffreddamento del pianeta.

Ci sono altre teorie sul perché la Terra abbia periodi di ghiaccio, ha detto Jagoutz, cioè che l’attività vulcanica varia, pompando più o meno carbonio nell’atmosfera. Ma i dati sulla storia del vulcanismo non sempre coincidono con i periodi glaciali, ha detto, e la teoria del vulcano non offre una buona spiegazione del perché le ere glaciali dovrebbero fermarsi e iniziare. La spiegazione tettonica fa un buon lavoro: una volta che le catene montuose ricche di calcio e magnesio erodono completamente o si spostano dai tropici attraverso la deriva dei continenti, il loro effetto sul clima si affievolisce e la Terra ritorna al suo tipico stato mite.

Jagoutz e i suoi colleghi hanno richiesto una sovvenzione della National Science Foundation per approfondire la loro teoria. Sia giusto o sbagliato, le montagne tropicali non potranno salvare l’umanità dai cambiamenti climatici causati dall’uomo in qualunque momento. Questo processo di costruzione della montagna si verifica in milioni di anni, ha detto Jagoutz, e ha poco a che fare con il tipo di variazioni che determinano se, ad esempio, Miami è abitabile o inondata dall’innalzamento dei mari. Alcuni ricercatori, tuttavia, hanno riflettuto su schemi di geoingegneria che avrebbero demolito rocce di calcio o di magnesio e diffondendole negli oceani tropicali, ha detto, o iniettando anidride carbonica in rocce simili.

“Le persone vogliono usare questo processo naturale per aiutare con il cambiamento climatico causato dall’uomo, ma ci sono un sacco di problemi.Come si fa a far sì che questo processo si avvii in un lasso di tempo rilevante per gli umani?” conclude Jagoutz “e molto difficile.”

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